Mysteriet breder sig om Mars’ metan

Metan er cool. Du kan bruge det som raketbrændstof, og det er en af de stærkeste indikatorer for liv, i hvert fald på Jorden. 95 procent af Jordens metan bliver dannet af livsformer, mens resten kommer fra geologiske processer.

Derfor har Mars-forskerne også et godt øje til metan, da det kan være med til at røbe, om der er liv på Den Røde Planet. En række observationer lader endda til at pege i den retning; Mars Express-satellitten i kredsløb og roveren Curiosity på overfladen har registreret pludselige stigninger i Mars’ atmosæfæriske metan. Tilstedeværelsen og variationen kan forklares med, at der lever mikrober under Mars’ overflade, som i løbet af sommeren udskiller metan, såkaldte metanogener. Særligt over området Syrtis Major på grænsen mellem planetens nordlige lavland og det sydlige højland fandt man i 2009 relativt store forekomster af metan.

Det har imidlertid været svært for forskerne at spore metanen over flere observationer. Nogle gange er det der, andre gange er det ikke. For at kaste lys over mysteriet, sendte det europæiske rumfartagentur ESA sammen med det russiske Roscosmos i marts 2016 satellitten Trace Gas Orbiter (TGO) afsted med kurs mod Mars. Den ankom i oktober samme år, og siden da har den brugt det meste af tiden på at indsnævre sit kreldsløb om Den Røde Planet, og det er først for nylig, den for alvor er begyndt at indsamle data.

De mest signifikante målinger af metan i Mars’ atmosfære. Kilde: ESA

I onsdags kunne forskerne løfte sløret for de første målinger, som TGO har foretaget, og det viser sig, at satellitten har registreret meget ringe koncentrationer af metan i atmosfæren. Målingen viste, at der for hver milliard molekyler i Mars’ atmosfære blot er 0,05 metan-molekyler. I Jordens atmosfære er der 1800, og nogle af de tidligere målinger af Mars’ atmosfære var helt oppe på 50. Så mysteriet om Mars’ metan breder sig, for ikke nok med at forekomsten af metan er mystisk, så er det også svært at forklare, hvad der sker med metanen bagefter.

“På samme måde som tilstedeværelsen af metan og dets ophav har været genstand for debat, lige så interessant er det, hvad der bliver af med det, og hvor hurtigt det forsvinder,” siger Håkan Svedhem, der er TGOs projektforsker, i en pressemeddelelse fra ESA. Han fortsætter:

“Vi har stadig ikke alle brikkerne i puslespillet, og vi kan ikke se det fulde billede, men det er derfor vi er til stede med TGO, så vi kan foretage en detaljeret analyse af atmosfæren med de bedste instrumenter, vi har, så vi bedre kan forstå hvor aktiv planeten er – det være sig geologisk eller biologisk,”

Lige nu er det forår på Mars’ nordlige halvkugle, så det bliver spændende at se, om vi i løbet af sommerperioden, som kulminerer til oktober, vil se pludselige stigninger i metan-niveauet, sådan som tidligere observationer har vist.

Skriv et svar

Udfyld dine oplysninger nedenfor eller klik på et ikon for at logge ind:

WordPress.com Logo

Du kommenterer med din WordPress.com konto. Log Out /  Skift )

Google photo

Du kommenterer med din Google konto. Log Out /  Skift )

Twitter picture

Du kommenterer med din Twitter konto. Log Out /  Skift )

Facebook photo

Du kommenterer med din Facebook konto. Log Out /  Skift )

Connecting to %s